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狂奔背后,VIPKID的技术动能

何己派 来源:21世纪商业评论 2018-09-29
AI+教育的核心,就在于提升孩子的学习效果和体验。

微信图片_20180904183933VIPKID技术副总裁张燕静

“小白兔是什么颜色?”

美国外教Kevin边讲课边点击鼠标,视频里的他瞬间切换为小白兔造型,头上耷拉着两只兔耳朵。视频的这头,被“变脸”吸引注意力的中国小学员迅速回答了外教的提问。全部过程,人脸识别技术快速分析着孩子的瞳孔和表情变化,教学屏幕上实时显示孩子上课的专注度、开心值和惊喜值等量化数据,教师则根据孩子的反应调整教学方法和进度。

这是VIPKID以技术赋能在线教学场景的一个小片段。

2013年,VIPKID成立,主打北美外教1对1视频教学,从十几名教师、几十个学员和单月营收不过百万的规模起步,开启了一路狂奔。

今年6月底,VIPKID宣布完成5亿美元D+轮融资,总融资额超过8亿美元,估值突破200亿元人民币。

次月,VIPKID举办战略发布会,公布以教育、科技和服务为核心的“V+战略”。至此,以在线少儿英语“1对1”起家的VIPKID,正式升级为提供一站式、覆盖0-18岁全球青少儿的英语学习方案服务商。

随着规模不断扩张,以产品立命的VIPKID,将打造技术壁垒、提升教学效率作为重中之重。VIPKID创始人及CEO米雯娟表示:“VIPKID的目标不只是做一个线上少儿英语机构,我们希望通过数据量和持续迭代的系统,向新教育方向努力。”

技术壁垒

2016年,在移动搜索和互联网移动广告领域有着丰富经验的张燕静加入VIPKID,担任技术副总裁,从头搭建支持在线教育的技术体系。

彼时,VIPKID业务增长极快,如何设计应对数十万甚至上百万用户量级的复杂技术架构是个难题。而更大的挑战,则来自专业人才的缺乏。张燕静对《21CBR》记者表示:“既要懂技术,又要对教育深度了解,这类人才相当少。”最初,VIPKID在技术人才招聘上采用的策略是互相推荐,逐步把核心人才汇聚起来。

目前,VIPKID的技术研发人员数量近1000人,占公司总人数的五分之一,业务团队与产品研发团队紧密融合,共同负责对项目内容的拆分和执行。“目标一致后,团队间自然会产生化学反应。”张燕静强调,技术不只是辅助,在VIPKID,技术与教育必须双轮驱动。

网络的流畅稳定是首要攻克的难点。跨洋视频教学,每天都有可能产生音、视频传输网络丢包、延时、抖动等各种情况。在基础技术方面,VIPKID推出了网络系统“星云”,覆盖了全球35个国家的5条跨海专线,在16个国家、55座城市完成数据中心传输节点的布局。

传输过程中,星云系统可抵抗50%的网络丢包,同时可对全球范围内任意连接节点的丢包、延时、抖动实时检测,根据实时动态在一分钟内完成智能切换。此外,VIPKID还组建了一支团队专门监测课堂质量,及时响应和实施应急方案。

据VIPKID方面透露,公司已有超过6万名北美外教和50万名付费学员,每日课程数量超过18万节。运维能力上,VIPKID课程并发数量高达2.3万节,这相当于4万名人气网红同时在线直播,且课程延时小于200ms。

如何让学生找到最适合自己的老师,是VIPKID希望通过技术创新解决的又一个重要问题。对此,一方面,VIPKID进行了用户数据的深度挖掘,对或安静或淘气的不同类型孩子进行画像;另一方面,采集外教的授课数据,就教学语言、技能等多个维度对他们划定数百个标签。而后,技术团队利用智能算法对师生进行匹配,从而向学员推荐最适合的外教。除了学生线上的表现,VIPKID也会参考家长对教师的需求,加入匹配算法模型。

“这是个挺难的事,整个数据衡量维度比较复杂,需要大范围的数据来看学生与教师在上课过程中的互动情况。另外这个过程也是不断迭代的,学员们随着年龄变化,对教师的需求在改变。”张燕静说。

基础服务设施和配套的辅助资源建设,以及大数据算法、人工智能等前沿技术,是VIPKID当下重点投入的两个方向。前者确保教育场景的可靠性,后者旨在为孩子提供更加个性化的学习方式。“如何让课堂教学更流畅,让小学员们与外教的互动更多、学习效果更好,我们还有很多需要持续优化的指标。”张燕静说。

AI想象

VIPKID正在人工智能领域投入巨大的人力和物力,以此拓展在线教育的想象边界。

8月初,VIPKID的第三代在线教育技术引擎正式发布。米雯娟强调,“相比第一代的在线化、第二代的数字化,第三代在线教育引擎更加强调全流程的智能化”。

第三代教育技术引擎主要借助人工智能的应用,对学员的学习路径进行优化。在VIPKID,在线课堂已实现教学全场景的AI覆盖,对人脸识别、面部表情分析、语音语速识别、手势识别等人工智能技术进行大量尝试。

 “孩子接收知识的过程差别非常大。AI赋能教育最重要的一个方向,是在个性化学习和效果评测上。”张燕静说。

每堂课的教学过程中,VIPKID会通过人脸识别、情绪识别等技术抓取小学员的上课过程数据,对师生的表情状态进行分析并计算孩子的视线关注情况,分析什么样的行为可以帮助孩子提升学习效果。为了提升孩子的学习专注度,VIPKID推出了辅助教学功能的“AR变脸”,外教可以在讲课时选择“斑点狗”、“小白兔”等表情贴纸进行角色扮演,增添课堂趣味性。为了让孩子有更多沉浸式的课程体验,VIPKID还运用VR、AR技术,在孩子的学习过程中模拟出相应的动画和场景。例如当外教讲到“恐龙”,学习屏幕上会即时呈现与“恐龙”相关的动画和场景,伴随着恐龙的模拟叫声。

过去传统的线下英语教学的一大痛点,是家长难以观测孩子的学习效果究竟如何。针对该问题,2017年底,VIPKID为20万学员量身定制“爱学成绩单”,通过AI技术剪辑孩子学习的精彩瞬间,让家长了解孩子每一堂课的变化。

除了VIPKID,包括好未来、新东方等在内的众多教育机构,都在发力AI技术。在张燕静看来,AI技术在教育场景的落地尚属初级和局部,还未对教育有大规模提升作用。“‘AI+教育’最核心的一点,是有没有足够的数据和快速验证的模型。”

AI投入巨大,效果的显现仍需时间,VIPKID的布局决心不小。张燕静透露:“米总(米雯娟)对AI研发的支持力度很大,同时也在积极了解行业内AI进展情况。”

除了内部支持,VIPKID还拉来了“外援”。VIPKID已与微软中国达成了深度合作,双方将在人工智能的应用层面开展研发,推动个性化学习的实现。

未来,VIPKID的AI领域人才将按需进一步扩充,张燕静强调:“我们的AI研发走的是务实路线,核心一直在一个点上:提升孩子的学习效果和体验。”

题图来源:受访者提供

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