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无人机进城,星巴克、瑞幸咖啡均可实现配送

姚心璐 来源:21世纪商业评论 2018-10-12
城市中建筑密集、交通拥挤,配送难度大幅提升。无人机如何“进城”?

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无人机进城了。

世界人工智能大会三天,在上海徐汇西岸,迅蚁无人机TR7配送瑞幸咖啡近300杯。

从2013年亚马逊的无人配送启动,到2018年顺丰、京东无人航线试运营,无人机物流正在从魔幻概念,逐步成为现实。

不过,近年来,无人机物流的落地城市均在偏远地区。京东在陕西布局,菜鸟尝试跨海峡配送,中国邮政开通乡村无人机航路。乡村配送,无人机有成本和速度优势,相对而言,城市里建筑密集、交通拥挤,配送难度大幅提升。

无人机如何“进城”?

无人机进城

“进城”需解决的首要难点,是无人机到达时的“投放”。

一年前,迅蚁CEO章磊在接受《21CBR》采访时介绍说,无人机投放时需要瞄准面积约一平方米的靶标板,乡村场景下,标靶板放置在院子里,不难解决;切换到城市,很难找到放置地。

自2016年9月以来,迅蚁协助中国邮政在浙江安吉开通无人机邮路,并在11个乡镇、村庄实现常态化运行,至今已累计飞行1.4万公里。

2018年初,迅蚁尝试将无人机配送带入城市。开始契机,是迅蚁员工们想在办公室喝到3公里外的星巴克,“反正要进入城市,可以用星巴克配送来做一个尝试,”一位员工透露说,“开始没有正式合作,就是主动配送。”

如何降落?“城市里投放要精准,起初我们没办法对准平台降落,刹不住车,”章磊解释,“办法是干脆不降落,在平台上方空投,当然,为了避免咖啡洒漏,有固定的投放箱,投放高度也要降到很低。”

这仍有缺陷。投放箱离开飞机后,无法自动回收,只能被收货人遗弃。进一步改造中,团队为飞机和箱子之间增加连接器,待货物被取走后,再将投放箱自动收回。“有一个整体方向,然后不断校准、解决问题。”章磊说。

从杭州余杭梦想小镇的星巴克门店,到迅蚁办公所在的未来研创园,短短3公里,难度不小。章磊感慨,这与农村配送不是一个量级,“农村动辄20多公里,但城市3公里,航线运行前,也要反复试飞十几次,沿途设置观察点。”

城市飞行,安全第一位,一旦跌落出现安全事故,不仅公司名誉、资金受损,甚至会为处于婴儿期的无人机物流覆上阴影。在与当地政府沟通后,迅蚁将航线设计在附近的河道上,以防止意外跌落。

迅蚁TR7有电量自查功能,正常情况下电量足够完成配送,一旦出现逆风、暴雨等异常耗电情况,在发觉自身电量不足后会尝试寻找附近着陆点,再通知工作人员回收。“比起配送成功,现在首要考虑安全问题,没电的时候,它会自动飞到附近的树枝、房顶等地休息,以免伤人。”

杭州之外,迅蚁也开始在华东无人机基地的金山工业区测试航线,配送外卖,单日起降次数已超过400架次。今年9月,再次与瑞幸咖啡合作,在上海世界人工智能大会上为参会者配送咖啡。

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运营网络

无人机的技术核心,或许并非机器本身。

“商用无人机的技术门槛不算太高,”一位熟悉无人机行业人士对《21CBR》透露说,“像大疆的消费类产品,面向消费者,需要在外观、性能上不断改善。商用无人机不需要,成熟的机身设计可以沿用多年,生产出来,边际成本很低。”

难点在于算法调度。

城市配送是高频次的飞行调控,受环境变化、航线设计、起降地点等因素影响,需要构建一套完善的运力网络。章磊以飞机续航举例,频繁飞行,电量能否支撑到下一个充电地点,路线如何调度,需要算法协助形成“能量闭环”。

迅蚁将发展目标从无人机研发转为构建“无人机运力网络”,在9月中旬,发布了迅蚁的运力网络ADNET,其包含三种硬件:无人机RA3,负责地面“最后100米”的无人车RG1,以及连接飞机和小车的“无人枢纽站”RH1。

简单描述过程,首先,飞机降落在枢纽站RH1,内藏咖啡、外卖的货箱会自动传输至RH1内部,再传递给无人车,最后由无人车带着外卖奔向配送地址。迅蚁提供的资料显示,RH1最多同时能储备6个货箱,支持飞机起降,每小时最高达到30架次。

三种硬件,形成了章磊所说的能量闭环。他介绍说,枢纽站带有充电设施,目前可以为无人车充电,飞机则暂时不行。“不过我们可能会在枢纽站上装备机械臂,自动给飞机换电池,飞机现在设计了抽拉式电池,也在为这个想法做准备。”

在9月中旬的发布会上,ADNET宣传图的背景是充满现代感的都市,章磊笑称,“有点像上海”,这是他理想中的“无人机进城图”。

他承认,无人机现在“进城”,无论是政策、成本或是技术,都依然困难重重。但他相信,对于无人机物流,2023年将是一个转折点。“配送员的成本在不断提高,到这个时间点,边际成本将超过无人配送,这就是无人机物流大规模商用的合适时机”。

图片来源:受访者提供

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